Tom STEELS

Geboortedatum: 2 september 1971
Geboorteland: België

Het is moeilijk om in de geschiedenis van de Belgische wielersport een record te vinden dat niet op naam van Eddy Merckx staat. Maar we hebben er een gevonden.
Tom Steels, de jarige van vandaag, was vier keer kampioen van België bij de beroepsrenners op de weg en daarmee is hij alle Belgische kampioenen uit het verleden de baas.
Steels was een goede renner met een vlijmscherp eindschot, waarmee hij een aantal jaren lang tot de topsprinters van de wereld behoorde. Hij won twee keer Gent-Wevelgem en verder de Omloop Het Volk, de Schaal Sels, Dwars door België en nog veel meer.
In de Tour won hij negen ritten en in de Vuelta twee. Toch is hij het bekendst geworden door het incident met de bidon. Dat gebeurde in de Tour van 1997. Na de val van Cavendish en de eliminatie van Sagan in de laatste Tour is het in allerlei tv-programma's weer opgerakeld.
De vlakke etappes in de eerste week van de Tour werden ook toen al beslist in een massasprint en de tenoren van dat vak stonden dan strak van de zenuwen als ze nog geen rit gepakt hadden. Dan konden er vreemde dingen gebeuren..
In 1997 was dat het geval met Tom Steels. Sprinten is kwakken uitdelen en ontvangen en dat moet je accepteren. Maar toen Steels in de finale van de zesde rit de zoveelste kwak kreeg van Moncassin was de maat vol.
In volle sprint pakte hij zijn bidon en smeet die met kracht naar de Fransman. Een levensgevaarlijke actie, waarvoor de Vlaming zwaar gestraft werd. Hij mocht direct zijn biezen pakken en huiswaarts keren.
Hij had er veel spijt van en hij wist dat hij alleen eerherstel zou krijgen met zijn benen. Het jaar daarop won hij dan ook vier ritten. Maar al had hij alle etappes gewonnen, dat verhaal van die bidon is aan hem blijven kleven.
Er is zelfs een lied over gemaakt. ‘Tom Bidon’ heette het en het werd overal gezongen waar Tom aan de start kwam. Hij kon er wel om lachen. Als een boer met kiespijn.
Erger is het dat het sindsdien als renner niet meer zo goed met hem ging. Dat had enerzijds te maken met een hardnekkige virusinfectie, een reeks blessures en de opkomst van de Australische snelheidsduivel Robbie McEwen. Anderzijds zal het bidon-incident mentaal wel een rol hebben gespeeld en een verklaring zijn voor zijn minder wordende prestaties.
Hij werkt nu al weer jaren als ploegleider bij QuickStep en soms zie je hem nog wel eens een sprintje trekken. Dat is als hij een van zijn renners na depannage weer op gang moet duwen.
Tom Steels wordt vandaag 46 jaar.

02-09-2017