Thomas VOECKLER

Geboortedatum: 22 juni 1979
Geboorteland: Frankrijk

Ik heb nooit zo goed begrepen waarom niet-Franse wielerliefhebbers zo’n hekel hebben aan Thomas Voeckler. In eigen land is hij waarschijnlijk de meest populaire renner van de laatste vijftien jaar en wordt hij Chouchou genoemd, wat zoveel betekent als lieveling.
Natuurlijk probeert hij steeds op alle manieren de aandacht van de camera’s te trekken, maar wat is daar in een commerciële sport mis mee? Zeker als hij dat negen van de tien keer doet terwijl hij strijd levert en in de aanval is.
De grimassen van Het Grote Lijden zijn misschien wat gechargeerd, maar al in twee Tours, die van 2004 en 2011 heeft hij een opvallende hoofdrol gespeeld. Beide malen droeg hij langdurig de gele trui.
Vooral in 2004 toonde hij een veerkracht, waardoor het steeds net niet lukte hem uit de leiderstrui te rijden. Alleen daarom zit het ventje me aan het hart gebakken. Ik hou van aanvallende renners ongeacht welke nationaliteit.
In 2004 veroverde hij in zijn tweede Tour het geel al na de vijfde etappe, door deel uit te maken van een lange ontsnapping met vijf renners. Pas tien dagen later moest hij hem afstaan aan Lance Armstrong.
Maar niet nadat hij de bekende wieleruitdrukking ‘aan het elastiek zitten’ veelvuldig in praktijk én in beeld had gebracht met een hoeveelheid publiciteit voor hemzelf en zijn sponsor waar een adverteerder een gigantische rekening voor krijgt.
De Franse camera’s konden er geen genoeg van krijgen. Hij verloor uiteindelijk ook de witte trui van het jongerenklassement, maar hij verzekerde zich wel voor de rest van zijn leven van de status van Volksheld. Zonder daar overigens grote overwinningen voor te hoeven boeken.
In 2011 veroverde Chouchou het geel in de negende etappe. Het gaf hem vleugels, want als middelmatig klimmer overleefde hij in het geel de Pyreneeën, mede omdat Contador, Evans en de Schleck Brothers weigerden te koersen. Hij wel.
Pas in de laatste Alpenrit, toen de favorieten eindelijk in de beugel gingen, moest hij de vlag strijken en met slechts drie minuten achterstand in het eindklassement na winnaar Cadel Evans haalde hij als vierde Parijs.
Hij werd uitbundig gehuldigd, de buitenlandse commentatoren in de gelegenheid stellend om maar weer eens hun afkeer te benadrukken. Ondanks het gestaag ouder worden behaalde hij daarna nog mooie overwinningen.
Zoals de Brabantse Pijl, twee etappezeges in de Tour de France en in 2012 het bergklassement in de Tour. En verder de eindklassementen van de Route du Sud, en de rondes van Poitou-Charentes, de Provence en in Engeland de Ronde van Yorkshire.
Hij begint op 1 juli aan zijn vijftiende Tour de France en het zou best kunnen dat hij het record van meeste starts wil breken. Zeker omdat hij ze tot nu toe allemaal heeft uitgereden.
Het zou zo maar kunnen, hoewel hij vandaag zijn 38ste verjaardag viert.

22-06-2017