Thijs VERHAGEN

Geboortedatum: 22 mei 1981
Geboorteland: Nederland

De jongste wielerheld in deze galerij werd in februari 2002 als twintigjarige wereldkampioen veldrijden bij de beloften. Al op achtjarige leeftijd werd Thijs Verhagen wielrenner. Hij koos al snel voor het veldrijden en in januari 1998 werd hij in Woerden op verrassende wijze Nederlands kampioen.
Daarbij viel het op hoe goed hij zijn kans kan afwachten, door op het juiste moment toe te slaan. Dat moment kwam op de laatste asfaltstrook naar de finish.
Freek de Jong lag tweehonderd meter voor op de rest en hij maakte al aanstalten de armen zegevierend in de lucht te gooien.
Op dat moment knalde Verhagen, met alle energie die hij nog over had, naar de koploper toe en die werd op de streep volslagen verrast. De jonge tegelzetter uit Erp was kampioen van Nederland.
Een jaar later veroverde hij wederom de Nederlandse titel en in het WK in Slowakije haalde hij met een derde plaats het erepodium.
Weer een jaar later startte Thijs bij de espoirs om voor het eerst met tegenslag te maken te krijgen. Het niveauverschil viel tegen en mede door een zware kou bakte hij er in het NK niks van.
Hij werd gepasseerd voor de selectie voor het WK en het seizoen eindigde in mineur. Desondanks kreeg hij in het voorjaar van 2000 een contract aangeboden bij de Rabobank.
Het was precies wat Thijs in die periode nodig had, mensen die vertrouwen in hem stellen. Hij heeft dat bepaald niet beschaamd, want in de zomer reed hij goed op de weg om daarna in januari 2001 tweede te worden bij het NK.
Internationaal brak hij dat seizoen volledig door en hij werd een waardig tegenstander van de sterke Belgen Commeyne en Jakobs. Bij het wereldkampioenschap kon hij zijn progressie echter niet tonen omdat hij al bij de start achterbleef met een lekke band.
In 2002 reed hij met twee vingers in de neus naar de nationale titel. De pupil van oud-beroepsrenner Nico van Hest droomde vervolgens van het WK in Zolder. Vlak bij huis, maar wel in het land van onze zuiderburen.
Zijn twee Belgische concurrenten waren zwaar favoriet en zij demarreerden om beurten uit de zeven man sterke kopgroep. Het was telkens weer Verhagen die ze terughaalde. "Hij is net een terriër" zei Richard Groenendaal eens.
Het scenario van Woerden ging in de herhaling, want toen Commeyne zich al zeker waande van de zege werd hij vlak voor de streep door Verhagen verrast.
De huldiging op 9 maart in Erp vond hij wel leuk, maar het moest niet te lang duren. Hij zat tenslotte nog in het seizoen en daar moet je naar leven. Maar met zijn ouders Ad en Ans Verhagen en zijn vriendin Paula heeft hij er toch van genoten.
Het zal ook wel niet de laatste keer zijn, want Thijs Verhagen is een talentje waar we nog veel van zullen horen. Hij kan het allemaal goed relativeren en dat is een goede eigenschap voor een jongen wiens carrière nog maar nauwelijks begonnen is.

Uit Wielerhelden van Oranje 2003

22-05-2016