Stephen ROCHE

Geboortedatum: 28 november 1959
Geboorteland: Ierland

Als ik de naam Stephen Roche hoor of lees denk ik direct aan dat voor hem uitzonderlijke jaar 1987. De mentaal kwetsbare en blessuregevoelige Ier zat dat jaar alles mee. Hij won de Giro, de Tour en als klap op de vuurpijl ook nog het wereldkampioenschap.
De Belg Eddy Schepers was een ploeggenoot van Roche. Schepers was een van die talenten die na het afscheid van Eddy Merckx dreigde te bezwijken onder de verwachtingen, omdat hij als amateur de Tour de l’Avenir had gewonnen.
De Belg twijfelde daardoor hevig aan zichzelf, want hij slaagde er maar niet in als prof door te breken. Tot er een telefoontje kwam uit Italië van Davide Boifava, de ploegleider van de sterke Italiaanse ploeg Carrera.
Of hij er à raison van een gigantisch salaris iets voor voelde om als knecht van Stephen Roche en Roberto Visentini voor de door een spijkerbroekenfabrikant gesponsorde topploeg te komen rijden.
Schepers hapte direct toe en maakte kennis met de wankelmoedige Ier. ‘Het was net zo’n twijfelkont als ik en het klikte tussen ons’, vertelde hij me eens in zijn weelderige tuin waar hij bezig was een megalomaan tuinhuis te bouwen in de stijl van een Romeins paleis.
Roche en Schepers werden dikke vrienden, want hoewel de Belg niet overtuigd was van zijn eigen kwaliteiten, slaagde hij er wel in om Roche over diens vele dieptepunten heen te praten.
In de Ronde van Italië van dat voor Roche zo gedenkwaardige jaar 1987 werden de kaarten van de Carrera-formatie geheel op Visentini gezet. Roche was echter in supervorm en in de eerste zware bergrit toonde hij zijn grote klasse door van kop af iedereen los te rijden, de etappe met overmacht te winnen en de roze trui te grijpen.
Een kopgroep van zes ontstond en Visentini kon slechts aanklampen. Tot hij onvermijdelijk moest lossen. Boifava gebood Schepers zich af te laten zakken om Visentini weer bij de kopgroep te brengen.
De Belg ging naast Roche rijden, en vroeg: "als gij nu zegt dat u voor mijn toekomst gaat zorgen, dan blijf ik bij u." Roche antwoordde: "Eddy ik zorg voor u." Schepers bleef bij Roche tot woede van Boifava.
Die avond daalde de helikopter van de Carrera-directie op het gazon voor het hotel en de heren eisten dat Roche en Schepers hun koffers zouden pakken en direct vertrekken. Boifava weigerde met de vraag: "ge kunt de roze trui toch niet wegsturen?"
De directie haalde bakzeil en Roche won de Giro en vergaarde daardoor zoveel zelfvertrouwen dat hij ook in de Tour en het WK dat jaar de allerbeste was.
Roche hield, vertrok aan het eind van het seizoen naar Fagor en nam Schepers mee. Het niveau van 1987 heeft de Ier echter nooit meer gehaald, maar in dat ene jaar heeft hij zich gelijkwaardig getoond aan de allergrootsten uit de geschiedenis van het cyclisme.
Zijn zoon Nicholas is ook een heel goede coureur geworden, maar haalt het toch bij lange na niet bij zijn vader die aan één seizoen genoeg had om legendarisch te worden.
De legende Stephen Roche viert vandaag zijn 58ste verjaardag. Ik ben benieuwd of Eddy Schepers voor het verjaarsfeestje is uitgenodigd.

28-11-2017