Paul HERIJGERS

Geboortedatum: 22 november 1962
Geboorteland: België

Het gebeurde tijdens het WK veldrijden van 1994. De toen 23-jarige Richard Groenendaal begeerde de titel. Het leek er lang op dat de Brabander daarin ging slagen, want hij ging lang aan de leiding zonder te verslappen.
De rest leek zich bij zijn suprematie te hebben neergelegd, behalve Paul Herijgers uit Herentals. Iedereen kende de kracht van deze Belg, maar men kende hem ook als een niet al te serieuze renner.
Eentje die zijn grote kwaliteiten niet al te vaak liet zien. Behalve op die druilerige zondag in februari 1994. De Belg ging in de achtervolging op Groenendaal en hij achterhaalde de zoon van Rein in de voorlaatste ronde.
Toen gebeurde er iets dat altijd in mijn geheugen is gebleven. Het handje van Herijgers. Toen hij Groenendaal passeerde legde hij even zijn hand op de rug van Richard en hij spoot door richting regenboogtrui.
Groenendaal ervoer die handeling als een enorme vernedering en hij reed de wedstrijd verder ongeïnspireerd uit. Het boegeroep en het rechtstreeks hinderen door het onsportieve Belgische publiek had hem onderweg gemotiveerd.
Hij zou ze eens wat laten zien dat halfdronken zooitje malloten. Door dat aanmatigende tikje op zijn rug voelde hij zich echter belachelijk gemaakt. Wat Herijgers er precies mee bedoeld heeft blijft tot op de huidige dag gissen.
Was het bedoeld als een schouderklopje voor de knappe wijze waarop hij rondenlang het veld had aangevoerd of was het een terechtwijzing om de Belgen in eigen land niet zo in hun hemd te zetten?
Herijgers bleef nog enkele jaren koersen, maar bereikte nooit de dominantie van zijn voorganger Roland Liboton. Nadat hij was gestopt werd hij commentator veldrijden bij de VRT en bemoeide hij zich daarnaast met het opleiden van jong talent.
Ik zal Paul Herijgers nooit vergeten, alleen vanwege dat handje. Richard Groenendaal waarschijnlijk ook niet, omdat die zes jaar later alsnog de wereldtitel pakte. Paul Herijgers viert vandaag zijn 55ste verjaardag.

22-11-2017