Paolo BETTINI

Geboortedatum: 1 april 1974
Geboorteland: Italië

Paolo Bettini was een van de beste renners van het eerste decennium van deze eeuw. Dat dit een van de beruchtste tijdvakken was in de geschiedenis van de wielersport, roept de vraag op in hoeverre Il Grillo daar bij betrokken is geweest.
Hij is nooit betrapt en een gouden regel in de wielrennerij zegt dat je dan ook niet hebt gebruikt. Daar staat tegenover dat het algemeen bekend is dat vrijwel iedereen toen met bloedzakken in de weer was of aan de epo zat.
‘Het was stoppen of meedoen’, heb ik in de interviews voor het derde deel van mijn trilogie meermalen gehoord. Volgens die uitspraak is de kans levensgroot dat Bettini ook een gebruiker is geweest.
Het is vissen in troebel water en de volledige waarheid zal wel nooit boven water komen. Daarom staat Paolo Bettini in de annalen van de wielersport als een van de beste renners van zijn tijd genoteerd, met twee wereldtitels en een Olympische gouden medaille voor de eeuwige roem.
Zijn bijnaam De Krekel slaat ergens op, want Bettini is een grappig, inderdaad wat krekelachtig mannetje, die jarenlang een van de sterren van het peloton was, die in de klassiekers bijna altijd kort eindigde.
Hij won er negen, met daarbij twee keer Luik-Bastenaken-Luik, twee keer de Ronde van Lombardije, Milaan-San Remo, de Hamburg Cyclassics, de Clasica San Sebastian en twee keer het Kampioenschap van Zürich. Bettini was ook twee keer kampioen van zijn land.
Hij kon alles, maar in de klimkunst en in het tijdrijden was hij net niet goed genoeg voor het grote rondewerk. In de eendagskoersen was hij altijd een van de favorieten en hij heeft dan ook drie keer de wereldbeker gewonnen.
Het meest heb ik Bettini bewonderd in het Kampioenschap van Zürich van 2005. Daarin was hij groots. In afgrijselijk beestenweer richtte hij een ware slachting aan. Op 35 kilometer van de streep ging de kleine man er solo vandoor en hij realiseerde drie minuten voorsprong op zijn concurrenten die geen schijn van kans meer hadden.
Ook zijn zege in het WK van 2006 was van grote klasse, maar zijn prachtige overwinning een week later in de Ronde van Lombardije maakte nog veel meer indruk.
Verteerd door het verdriet om de dood van zijn broer liet hij zien wat mentale doping met een renner doet. De rillingen liepen me over de rug toen ik hem jankend en met de blik hemelwaarts gericht de streep zag passeren.
Of hij nu heeft meegedaan aan de ellende van toen, of niet, Paolo Bettini was een renner om als liefhebber intens van te genieten. Hij wordt vandaag 43 jaar.

01-04-2017