Levi LEIPHEIMER

Geboortedatum: 24 oktober 1973
Geboorteland: Verenigde Staten

In 2001 trad hij plots uit de schaduw van zijn kopman Lance Armstrong. We hadden in Europa nog nooit van hem gehoord toen hij verrassend derde werd in de Ronde van Spanje.
Dat kleine kalende mannetje met een Duits-joodse naam bleek een formidabel tijdrijder, die ook in de bergen goed mee kon. Het was hetzelfde jaar dat Jan Raas, toen nog de baas bij Rabobank, door de hoofddirectie van de bank voor het blok werd gezet.
Zonder Raas tevoren in te lichten, zei de bankpresident in het openbaar dat er binnen drie jaar en Rabobank-renner op het erepodium van de Tour de France zou staan. Het was voor de hevig geschrokken Zeeuw aanleiding Leipheimer te contracteren.
Het was misschien wel tekenend voor de jaren dat de Amerikaan voor Rabobank reed dat hij bij de ploegpresentatie op het Floriadeterrein in Hoofddorp het gebouw niet kon vinden, waar het allemaal zou plaatsvinden.
Een eufemistische manier om te zeggen dat Leipheimer bij Rabobank mislukte, ondanks twee klasseringen bij de eerste tien in de Tour de France. Hij haalde nog meer ereplaatsen, maar het was vooral zijn manier van rijden die de Nederlanders niet kon bekoren.
Je zag hem niet. Hij was er wel, maar hij bezat de gave onzichtbaar te zijn. Hij muisde mee en zijn resultaten waren niet slecht, maar de Nederlanders werden er warm noch koud van.
Enigszins teleurgesteld vertrok Leipheimer naar de Duitse formatie Gerolsteiner. Hij werd tweede in de Dauphiné, zesde in de Tour de France en hij won – waarlijk indrukwekkend – de koninginnenrit en het eindklassement in de Ronde van Duitsland.
Het leek erop dat dat het keerpunt was in de carrière van de kleine man uit Montana. Hij bleek plotseling een aanvaller, die zich vol bravoure in solo-ontsnappingen waagde en zijn koers niet langer op anderen afstemde.
Hij werd nog een keer derde in de Tour en tweede in de Vuelkta en was nog jarenlang een opvallende en immer aanvallende coureur. Maar de USADA, de Amerikaanse dopingautoriteit werd steeds nieuwsgieriger.
Hij kwam onder vuur te liggen en uiteindelijk legde hij onder ede een volledige bekentenis af. Zijn halve erelijst werd geschrapt en in zijn val sleepte hij tal van anderen mee.
Waarbij de ploeg van Rabobank, want hij verklaarde dat hem bij die ploeg door ploegarts en medisch directeur Geert Leinders structureel epo was toegediend. Zijn bekentenis had grote gevolgen.
Het was de directe reden waarop de bank per direct de stekker uit de profploeg trok om vier jaar later geheel uit de wielersport te verdwijnen.
Hoe het verder is gegaan, weten we, maar hoe het verder met Leipie is verlopen, is onbekend. Wel weten we dat hij vandaag 44 jaar wordt.

24-10-2017