Leo KNOPS

Geboortedatum: 28 januari 1937
Geboorteland: Nederland

De Tour de France van 1962 was de eerste Tour na de Tweede Wereldoorlog die niet door landenteams werd betwist, maar door merkenploegen. Nederland had toen nog geen merkenploeg, zodat de zes Nederlanders die dat jaar aan de Tour deelnamen verdeeld in buitenlandse ploegen reden.
De Nederlandse sportpers was destijds een fervent tegenstander van de commercialisering van de wielersport, bang als ze waren dat het ten koste zou gaan van hun advertentieinkomsten en wilde het evenement het liefst boycotten. Ondanks de successen van met name Huub Zilverberg en Ab Geldermans.
Zilverberg won een etappe en Geldermans reed twee dagen in de gele trui en de Beverwijker eindigde als vijfde in het eindklassement. Toch schreven de meeste kranten zuur en zuinig over die prestaties en er werd niet meer aandacht aan besteed dan strikt noodzakelijk was.
De Nederlandse journalisten ter plekke keken veel liever naar de heldendaden van de amateurs en onafhankelijken van de Nederlandse ploeg in de parallellopende Tour de l’Avenir. En die waren niet gering. Het achttal Jan Janssen, Jan Hugens, Miel Verstraete, Kees de Jongh (de vader van Steven), Lex van Kreuningen, Raf Gijsel, Henk Nijdam (de vader van Jelle) en Leo Knops deden het meer dan geweldig.
De ploeg won maar liefst zeven etappes, het algemeen ploegenklassement en drie man eindigden bij de eerste tien in het eindklassement, terwijl Janssen, Nijdam en Hugens elk ook nog eens een of meerdere dagen de gele trui droegen.
Ook Leo Knops, de jarige van vandaag, deelde in het succes door de zware bergrit van Montpellier naar Aix en Provence op zijn naam te schrijven (foto 2). De man uit het Limburgse Bocholtz ging die dag al vroeg met een groep op avontuur.
Twintig kilometer voor het einde demarreerde hij uit de kopgroep om in zijn eentje knap naar de overwinning te rijden. Henk Nijdam, die in de door Knops verlaten kopgroep over de finish kwam, veroverde die dag ook nog eens de gele trui.
Het was een veelbelovend stel renners dat de Nederlandse ploeg vormde en dat beloofde wat voor de toekomst. Jan Janssen heeft volledig aan de verwachtingen voldaan, terwijl Henk Nijdam als goede beroepsrenner een subtopper werd.
De rest van de ploeg, inclusief Leo Knops, bleef helaas een beetje hangen. Knops was wel vijf jaar beroepsrenner, in welke periode hij drie koersen won en in 1965 een keer derde was bij het Nederlands kampioenschap.
In 1966 reed hij in dienst van Televizier nog een verdienstelijke Ronde van Spanje, maar de belofte die hij zeker was heeft hij niet kunnen inlossen. Dat was ook niet eenvoudig in die tijd, want velen waren geroepen, weinigen uitverkoren.
Na zijn wielercarrière werd Leo Knops slager in de AH-supermarkt in Spekholzerheide. Hij is nu al weer jaren met pensoen en ik wens hem toe dat hij vandaag in goede gezondheid zijn 81ste verjaardag kan vieren.

28-01-2018