Karel VAN WIJNENDAELE

Geboortedatum: 16 november 1882
Geboorteland: België
Overleden op: † 20.12.1961

Hij heeft wel even gewielrend, maar je kunt hem nauwelijks wielrenner noemen. De verdiensten van Karel Steyaert, zich noemende Van Wijnendaele naar zijn geboortedorp, zijn niet fietsend tot stand gebracht, maar schrijvend, pratend en organiserend.
Hij werd op 27-jarige leeftijd sportjournalist in dienst van het maandblad Onze Kampioenen. Drie jaar later stapte hij over naar het weekblad Sportwereld, waarvan hij later eigenaar zou worden.
Van Wijnendaele had een droom, hij wilde in navolging van Henri Desgrange, de stichter van de Tour de France, een grote wielerkoers organiseren. Een eendagswedstrijd die te vergelijken moest zijn met de grote Franse klassiekers Parijs-Roubaix en Parijs-Tours.
Het werd de Ronde van Vlaanderen. Op zondag 25 mei 1913 ging in Mariakerke nabij Gent de eerste editie van start. Het werd een ware helletocht met een lengte van 330 kilometer. De karavaan trok door alle grote Vlaamse steden om weer in Mariakerke te eindigen. De allereerste winnaar van Vlaanderens mooiste was Pol Deman. Een jaar later was het oorlog in België en de belangstelling voor de tweede editie was minimaal.
Er stonden slechts tien renners aan het vertrek. Ook de jaren daarna ging het bedroevend met het geesteskind van Van Wijnendaele en pas in 1919 nam de belangstelling weer toe.
In de loop van de jaren twintig begon de ronde te appelleren aan het zelfbewustzijn van het Vlaamse volk. Het parcours had toen ongeveer al de lengte en de route van de huidige ronde en er namen ook tal van buitenlandse cracks aan deel.
Van Wijnendaele bouwde de ronde uit tot een monument. Zijn weekblad werd een dagblad en in de Tweede Wereldoorlog kreeg hij toestemming van de Duitse bezetter om de ronde toch te laten verrijden.
Dat was een vorm van collaboratie waarvoor hij zich na de oorlog nog heeft moeten verantwoorden. Nadien is de belangstelling jaar na jaar groter geworden en die zondag in april is voor veel Vlamingen nu zelfs de belangrijkste dag van het jaar.
Een groot aandeel in het succes vormden de in een prachtige barokke stijl geschreven artikelen van de stichter zelf. Hij leerde zijn Vlaamse volk lezen, werd op zijn begrafenis gezegd.
Ondanks het feit dat hij geen wielrenner was, is Karel Van Wijnendaele een wielermonument te vergelijken met zijn eigen geesteskind.
Hij werd vandaag precies 135 jaar geleden geboren en hij overleed op 20 december 1961 op 79-jarige leeftijd.

16-11-2017