Jacques ESCLASSAN

Geboortedatum: 3 september 1948
Geboorteland: Frankrijk

Castres is de hoofdstad van het departement Tarn, gelegen in de bakoven van Frankrijk. Een streek die in de luwte van de Alpen en de Pyreneeën vrijwel onbeperkt in de zon ligt te stoven aan het riviertje de Agout.
In die stad woont Jacques Esclassan, een van de beste wegsprinters die het land ooit heeft gehad. Misschien wel de beste van allemaal op die ene na.
De allerbeste is natuurlijk de ‘Blonde Pijl’ uit Dax, de ‘Vliegende Bask’, ofwel André Darrigade. Dédé won in de Tour ooit 22 etappes en dat aantal haalt Esclassan bij lange na niet.
Hij won er slechts vijf, maar die vergelijking is oneerlijk. In de tijd van Darrigade hadden sprinters nog niet zo veel in de Tour te zoeken. Dat was het domein van klimmers en rouleurs.
Dus als er een keer een massasprint was, dan was Darrigade zonder veel tegenstand meestal de beste. Een hele ploeg rond een sprinter bouwen, zoals nu vaak gebeurt, was er ook in de tijd van Esclassan (de jaren zeventig) nog niet bij.
Wel reden er in zijn tijd renners mee om ritten te winnen. En als ze er een of twee te pakken hadden, gingen ze naar huis als de bergen aan de horizon verschenen.
Zo iemand was Jan Raas en dat was een van de grootste concurrenten van Esclassan. Maar in tegenstelling tot de Zeeuw reed de Fransman de meeste Tours waarin hij startte uit. Zeven keer stond hij aan het vertrek en hij finishte vijf keer.
Eén keer – in 1977 - werd hij na afloop uitgebreid gehuldigd. Niet omdat hij de beste Fransman was, zoals heden ten dage zou kunnen gebeuren, maar omdat hij het puntenklassement had gewonnen. De grootste triomf uit zijn zevenjarige profcarrière.
Om de zoveel jaar doet de Tour Castres aan. Als het weer eens gebeurt, weet ik vrijwel zeker dat de speaker bij de finish Jacques Esclassan in het zonnetje zet en diens heldendaden van zo’n veertig jaar geleden met luide stem oprakelt.
Dat hoort bij de cultuur van de Tour, want in ieder deel van Frankrijk woont wel een vergeten Tourheld, die als prominent streekgenoot even uit de mottenballen wordt gehaald.
Zoals Jacques Esclassan uit Castres die vandaag zijn 68ste verjaardag viert.

03-09-2016