Frans PAUWELS

Geboortedatum: 8 september 1918
Geboorteland: Nederland
Overleden op: † 24.01.2001

Vandaag precies zeventien jaar geleden overleed Frans Pauwels, een volkomen vergeten Nederlandse renner die twee keer voor de nationale ploeg de Tour de France heeft gereden. Dat was in 1948 en 1949. Hij heeft ze beide keren niet uitgereden en dat is maar gedeeltelijk aan hem te wijten. In die tijd werden door de NWU, toen (terecht) nog niet koninklijk, de renners op pad gestuurd met inferieur materiaal en een ploegleider die de ballen verstand van de koers had.
Pauwels heeft het veel beter gedaan in de Vuelta waar hij in 1946 met Jan Lambrichs, Cees Joosen, Charles van de Voorde, Jefke Janssen en Huub Sijen als Nederlandse ploeg in Spanje aan de start verscheen als de eerste Nederlandse deelnemers in de geschiedenis van de Vuelta.
Het was de natste uitgave van de Spaanse rondrit want het heeft van dag één vrijwel onophoudelijk geregend in dat doorgaans zo zonnige en warme land. De Nederlanders waren een dag eerder, met een KLM Skymaster met de legendarische piloot Parmentier op de bok, in Madrid gearriveerd in het gezelschap van soigneur Chris van Doorn en de Limburgse journalist Martin Duyzings die de nieuwsvoorziening zou verzorgen en tegelijkertijd als ploegleider zou optreden.
Hoewel het er allemaal erg primitief aan toe ging, was de Nederlandse formatie zeer succesvol, want 23 dagen later stond Lambrichs als derde op het erepodium en eindigden Pauwels en Joosen respectievelijk als 20ste en 23ste.
Lambrichs won voorts twee etappes en de Nederlandse ploeg de ploegentijdrit. Een jaar later werd Pauwels elfde. Knappe prestaties en ondanks zijn twee volslagen mislukte Touroptredens mogen we hem op zijn sterfdag eren, als een sterke ronderenner, die maar weinig mogelijkheden heeft gehad om dat aan te tonen.
Zijn carrière is door de Tweede Wereldoorlog ernstig geschaad. Hij was al dertig toen hij in 1948 in de Tour debuteerde. Net als zijn ploeggenoten Cor Bakker, Bernard Franken, Henk de Hoog en Wim de Ruiter. Alleen Jefke Janssen had de Tour al eens gereden. Na zeven dagen kwam Pauwels te laat aan de streep, nadat hij onderweg had af te rekenen met ettelijke lekke banden en zijn ploegleider nergens was te bekennen.
In 1950 beëindigde Frans Pauwels zijn wielerloopbaan om drie jaar later met zijn gezin naar Amerika te emigreren. De familie kwam terecht in het stadje Aloha in Oregon in het uiterste Noord-Westen van de Verenigde Staten. Hij vond er werk als rijwielhersteller in een fietsenwinkel. Toen zijn baas er in 1958 mee ophield kon hij de zaak overnemen en hij bouwde die om tot een winkel met sport- en racefietsen.
Van heinde en verre kwamen de klanten naar zijn winkel om iets anders te kunnen kopen dan de traditionele Amerikaanse cruisers. Frans werd een stimulator van de Amerikaanse wielersport en voor de vele wieleractiviteiten in en om de stad Portland in Oregon is hij de initiator geweest.
Hij begon in dat deel van Amerika ten noorden van de Rocky Mountains wedstrijden te organiseren, waaraan hij tot een voor een wielrenner hoge leeftijd zelf deelnam. Hij was bijna obsessief altijd bezig met zijn conditie en hij heeft ook diverse marathons gelopen. Nog enkele weken voor zijn dood zat hij in zijn garage op de fietstrainer.
Zijn zaak Frans Pauwels Bicycle Center werd na zijn dood door zijn zoon Derek (Dirk) herdoopt in Frans Pauwels Memorial Bicycle Center. Ter nagedachtenis aan de aangetrouwde neef van Theofiel Middelkamp die in de eerste jaren na de oorlog een van de beste Nederlandse renners was. Frans Pauwels overleed op 24 januari 2001 op de leeftijd van 82 jaar.

24-01-2018