Damiano CUNEGO

Geboortedatum: 19 september 1981
Geboorteland: Italië

Deze blonde Italiaan wordt vandaag 35 jaar. In 2004 verbaasde hij de hele wielerwereld door als 23-jarige tweedejaars beroepsrenner in één seizoen zowel de Giro d’Italia, met vier etappezeges, als de Ronde van Lombardije te winnen.
En dan vergeet ik nog zijn zeges in de Ronde van Trentino en die van de Apennijnen. Zo’n entree op het hoogste niveau hadden de tifosi niet meer gezien sinds Giuseppe Saronni.
Met zijn kleine gestalte, zijn blonde haren, die bij iedere Italiaanse Mama knuffelneigingen oproept, kreeg hij direct de bijnaam De Kleine Prins.
Uiteraard werden er direct grote verwachtingen aan hem verbonden, maar in de twaalf seizoenen die sindsdien zijn verstreken heeft de renner uit Verona dat maar gedeeltelijk kunnen waarmaken.
Hij heeft een fantastische erelijst, waar behalve de bovengenoemde zeges nog twee keer de Ronde van Lombardije op staan en ook de Amstel Gold Race. En verder vele etappes en enkele eindklassementen in kleinere rondritten.
Zijn laatste grote zege was het bergklassement in de Tirreno Adriatico en dat is al weer drie jaar geleden. Dit jaar was hij nog te zien in de Giro toen hij een verbeten strijd uitvocht met Mikel Nieve om de bergtrui, een strijd die hij op de voorlaatste dag verloor.
Hij startte elf keer in de Giro en behalve zijn zege in 2004 eindigde hij nog drie keer bij de eerste tien. Vierde, vijfde en zesde.
Hij startte vijf keer in de Tour de France, maar slechts één maal (2011) wist hij met een zesde plaats in de top tien te eindigen. In de Vuelta behaalde hij nimmer een toppositie, ook al stond hij daar zes keer aan het vertrek.
Hij reed tien seizoenen voor de Lampre-ploeg. Dat is een formatie die al zo lang bestaat dat ik me afvraag of de renners daar niet teveel gemoedsrust van krijgen. De laatste twee jaar rijdt hij voor Nippo-Vini Fantini een ProContinentale ploeg.
Al met al heeft het uiteindelijk tegen hem gewerkt dat hij al zo vroeg in zijn carrière geweldige uitslagen reed. Dan gaat iedereen zitten wachten op het vervolg. Dat nooit echt kwam voor De Kleine Prins uit Verona, waar hij in 1999 wereldkampioen bij de junioren werd.
Hij zal ongetwijfeld de geschiedenis in gaan als een renner met grote mogelijkheden, maar te wisselvallig was, om de grote verwachtingen waar te maken.

19-09-2016